35年过去了,GIF怎么还没被淘汰插图

仔细数数,互联网也就 30 刚冒头的年纪,但你知道吗,有一个 35 年前的老古董,一直活到了今天,如今更是在微信上又焕发了青春。

到底是什么东西,听我慢慢说给你听。

每一位看过《哈利波特》的朋友应该知道,魔法世界的报纸是会动的。        

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而在现实世界里,这样的魔法就是各种各样的 .GIF 格式的动态图片,而 GIF 已经 35 岁了,论年纪可不是比互联网还要年长嘛。

在茫茫网络,有人用 GIF 来搞艺术创作:

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有人用 GIF 来写小说:

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当然,最接近我们的 GIF 图片,一定还是各种典中典的表情包:

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说实话,GIF 早已成了互联网上出镜率最高的图片格式之一,甚至可以说,GIF 是互联网语言体系中最值得大书特书的重要组成部分。

夸张吗?不夸张,35 岁的 GIF,像每一个中年人那样,在生活的风霜起伏中屹立不倒,历经数次低潮,却又总能迸发新的活力。

今天,我们就来讲讲 GIF 背后的故事。

应运而生

在 35 年前,3 岁的扎克伯格还在识字,16 岁的马斯克仍在上学,32 岁的比尔盖茨和乔布斯正在忙着创业。

彼时互联网时代的幕布还没被人掀起,甚至个人电脑都没来得及普及,但一些问题已然出现——闷头搞研发的个人电脑制造商们,忽略了图片格式标准的统一,让跨平台导入图片变得异常麻烦。

当然,咱也别忘了,35 年前的网速可想而知,在标准不统一的大背景下,发个图片还得忍受漫长的传输时间。

就在这个时候,全球第一家网络服务公司「CompuServe」敏锐的从中嗅到了机会——

互联网在那时还未诞生,而 CompuServe 的本职工作是为用户提供订阅,来实现文件传输,一边是图片传输麻烦重重,一边是个人电脑方兴未艾,格式统一势在必行。

于是乎,那时的 CompuServe 组了一个开发团队,旨在搞出一种「又通用又压缩」的图片格式。

1987 年,名为 87a 的图片格式被正式推出,后更名为 GIF,全称图像交换格式。

GIF87a 不仅能做到压缩,实现小而美的目标,还兼容了各个平台,填补了跨平台图片格式的空白。

一经推出,在毫无敌手的情况下,GIF87a 自然而然好评连连,哪怕那时的 GIF 还不会动,但不妨碍它在电脑上「大杀特杀」。

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在 5 年后,第一张被「互联网之父」蒂姆·伯纳斯·李上传到互联网的图片,格式正是 GIF。‘

外力救命

值得一提的是,尽管 CompuServe 在两年后,又推出了 GIF89a 的标准,加入了透明底色、动态播放等功能。

但 GIF 流传开来,成为第一个大规模使用的互联网产品时,大家还只是把 GIF 当作静态图片格式用。

原因无他,根据 89a 的标准,GIF 动图只会从头播放到尾,然后就歇菜了,说动吧,也没完全动起来。

直到 1995 年,GIF 靠着最先统治浏览器市场的网景,GIF 动图才被真正注入灵魂。

发生了啥?网景家的浏览器在那一年支持了 GIF 重复播放,当 GIF 动图得以在网页上反复动起来时,初代网民获取了难以想象的快乐。

最魔性,也是最火的,当属下面这个从一段热门视频片段里截取出来的 3D 婴儿模型跳舞的动图。

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在婴儿跳舞的动图火了后,还有这张蔬菜跳舞的动图:

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GIF 的命运好似这一刻与互联网捆绑了起来,但殊不知,一场差点让 GIF 死掉的危机,早在 GIF 动图流传之前,就已经埋下了伏笔。

差点死掉

让我们把目光回到网景支持 GIF 重复播放前的一年,1994 年,CompuServe 和另一家公司 Unisys 发布了个联合声明——

每一个参与 GIF 制作、编辑、开发的公司,都要向 Unisys 交上一笔专利费。

GIF 之所以能火,除了跨平台的特色,不能忽视的一点在于 GIF 率先采用了 LZW 的压缩算法,这是一个以三位开发者(Lempel-Zev-Welch)命名的算法。

而 Unisys 拥有 LZW 压缩算法中的三分之一专利,当年受害的不仅仅是 GIF,只要用了 LZW 算法,Unisys 都要参上一脚,受害名单中比较有名的,还有 PDF。

但不管怎么样,收费已成现实,用户或许感知不强,但开发者们视这次收费为「不亚于偷袭珍珠港的背叛」。

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聚集起来的开发者们提议,既然 GIF 你要收费,那为何不开发一个能真正免费开源的格式,彻底取代 GIF 呢?

一年后,不用 LZW 压缩算法的 PNG 格式诞生,全面碾压了 GIF,可以说 PNG 格式让「老旧」的 GIF 静图失去了存在的价值。

那为什么说 GIF 差点死掉呢?时间不对,1995 年网景才给 GIF 动图注入了灵魂,而 PNG 在开发之初,想的只是取代 GIF 静图。

难怪 GIF 之父在接受采访时,会感慨「如果没有网景的支持,GIF 可能早就死掉了」。

但 GIF 动图一时的洗脑式传播,没能真正拯救 GIF 一蹶不振的事实,因为 1996 年,比 GIF 更专业的 Flash 又来了。

此时的 GIF 像极了夹缝中生存的小可怜,从曾经的大红大紫,到这时的左右碰壁,GIF 这种图片格式逐渐淡出了人们的视野。

至于开发者们对 GIF 收费的抵制,从来就没有停过,甚至在 1999 年,反 GIF 的线上活动甚至走向了线下游行。

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并在网上呼吁所有人「烧掉」所有的 GIF 图片。

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卷土重来

有 PNG 和 Flash 的围追堵截,GIF 的日子不好过,让它得以存活的原因,是因为有一部分的用户发现,把视频片段做成 GIF 动图,不仅可以躲过数字版权的,而且真的很上头,所以 GIF 虽然萎靡,但不至于自此消失。

本以为 GIF 会一直这么不温不火下去,但谁知 Web 2.0 来了,当人们发现 Flash 动画正在成为网页加载速度的累赘,GIF 动图深吸了一口气。

当拒绝了 Flash 的 iPhone 开启移动互联网的大门,GIF 动图站起来了。

要知道,2004 年前后,Unisys 关于 LZW 压缩算法的专利就过期了,那个免费、轻便的 GIF 动图回来了。

虽然这次乘坐的,还是名为「互联网」的高速列车——2004 年自定义表情的 QQ,2005 年诞生的油管,2006 年面世的推特,2007 年出现的汤不热……

当然,还有 2011 年的微信,彻底让国内的 GIF 重新焕发了青春。

从素材的积累到社交传播,都为 GIF 提供了便利,让 GIF 活跃在互联网的每一个角落,在 2012年,牛津词典更是将「GIF」选为年度词汇,宣告了这个旧格式的卷土重来。

后面的故事,相信大家都知道了,GIF 成了互联网上的王者。

尾声

GIF 称不上宝刀未老,因为它从未被互联网所遗忘,可以说 GIF 见证了互联网的崛起,互联网记载了 GIF 的兴衰。

唯一有争议的,大概就是「GIF」的发音了,虽然「GIF之父」在 2013 年凭着 GIF 荣获威比终身成就奖,并给出了 GIF 的官方发音是「JIF」。

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但就像有人说的那样,「我要读成 GIFT,JIF 是一种文件格式,而 GIF 是一种文化」。

不过我更觉得,GIF 之所以读 GIF,因为它是互联网的礼物,噢,免费的礼物。

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